Pour ses 150 ans, un peu de l’histoire de Cliff House

Cliff House, grande bâtisse perchée au-dessus de l’Océan Pacifique, dominant du regard les Seal Rocks, tout à l’Ouest de San Francisco, à Sutro Heights, surveillant la longue plage d’Ocean Beach au Sud et berçée, la nuit, par la corne de brume à l’entrée de la Baie, plus au Nord, semble être immuable sur son écrin rocheux. Bâtie en 1863, on a fêté ses 150 ans en cette année 2013. Quoi de plus normal pour Scorpius Street, de mettre à l’honneur cette grande dame tronant tout à l’Ouest du Richmond District.

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Cliff House a vu passer des présidents, des personnalités, des militaires et des touristes. C’est en 1863 que ce restaurant est né de l’idée de Charles C. Butler aidé financièrement par le sénateur John P. Buckley. Tout de suite très prisée par la classe « aisée » qui, elle, pouvait se permettre de payer le péage de la route de Point Lobos pour arriver jusque là, ainsi que les prix des menus, Cliff House fut populaire. Les Présidents Grant et Hayes y sont venus diner en 1879 et 1880. Le « peuple ordinaire », sans chevaux ni voitures devaient payer 50 cents pour prendre les omnibus tirés par les chevaux. Mais à partir de 1883, avec l’expansion du chemin de fer, la haute société a abandonné Cliff House au profit d’autres stations balnéaires plus chics.

Ceci dit, Adolph Sutro a racheté et rénové Cliff House en 1881 ainsi que la plupart des terres autour, qui portent aujourd’hui le nom de Sutro Heights.  Sutro a exposé des pièces rares et des objets de ses collections. Des familles furent alors attirées par Cliff House. Benjamin Harrison, le Président des Etats-Unis, y a apprécié son repas et le point de vue sur Cliff House des hauteurs de Sutro Heights.

En 1887 le navire Parallel, transportant de la poudre, a explosé tout près de Cliff House. La bâtisse perdit une aile entière et la plupart de ses fenêtres. Cependant, elle continuait à être populaire. Mais, si elle avait résisté à l’explosion d’un navire, elle succomba à un feu de cuisine la nuit de Noël 1894.
Mais Adolph Sutro fit reconstruire Cliff House plus à son goût. Cliff House ressemblait alors à une sorte de château. En 1896, le restaurant rouvre ses portes. Des galeries d’art, des salons, salles à manger accueillaient aussi les visiteurs. Les Présidents répondirent présents, ainsi que les artistes et les héros de guerre.

En 1898, Sutro décède et 9 ans plus tard, en 1907, Cliff House le suivit en brulant à nouveau. Mais l’opinion était partagé. Certains ne souhaitaient pas sa reconstruction, jugeant la bâtisse hideuse, disgracieuse, enlaidissant la nature. Mais la fille de Sutro, Emma Merrit, fit reconstruire une autre version de Cliff House, plus discrète. En 1909, elle est inaugurée. Elle devient alors un haut lieu touristique de la région. Plus tard dans le siècle, après son rachat en 1937 par George et Leo Whitney, le plus grand magasin de souvenirs du monde était dans ses murs. Des enseignes au néon et de la peinture rouge vif, plus en vogue, lui ont redonné un coup de jeune. Cliff House était alors un restaurant très populaire. Les gens y venaient nombreux. Les combattants de la la 2ème guerre mondiale y sont venus avant de partir pour le front.

De 1969 à 1973, Cliff House fut fermée, négligée. Lorsqu’elle rouvrit en 1973, des peintures murales psychédéliques ornaient ses toits. Le « Musée Mécanique » attirait avec toutes ses merveilles du passé.

En 1977, la zone a été ajoutée au Golden Gate National Recreation et Cliff House en fit partie et fut ainsi protégée.

Aujourd’hui, après plusieurs reconstructions depuis sa naissance en 1863, Cliff House fait partie entière de la beauté naturelle du site. Magré toutes ses reconstructions, malgré les différentes époques qu’elle a traversée, malgré les changements de modes, Cliff House impose toujours sa présence et apporte un certain romantisme dans ce coin tout à l’Ouest de Richmond District et de San Francisco.

Merci à http://www.cliffhouseproject.com/ pour la photo.

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