The Old Faithful Geyser de Calistoga

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Au Nord-Est de San Francisco, près de la ville de Calistoga, un bon vieux geyser « fidèle » vient se montrer très régulièrement. C’est un des 3 plus réputés geysers du monde avec « l’appellation » Old Faithful qui qualifie sa régularité.

Entouré d’herbes, de bambous et, plus loin, des collines de la vallée de Napa et du Mont St Helena, le « Old Faithful Geyser » se montre très régulièrement. Annoncé toutes les 40 minutes en moyenne,  j’ai eu la surprise de le voir surgir toutes les 5 minutes.

Les signes annonciateurs de son jaillissement sont tout d’abord une vapeur de plus en plus importante au milieu des petites roches qui l’entourent, puis un « gargouillement » qui se fait entendre.Enfin, l’eau jaillit en plusieurs jets continus pendant quelques secondes. Atteignant environ 20 m de hauteur et une température d’environ 170°C, ce geyser nous rappelle que sous nos pieds, toutes les conditions sont donc bien réunies pour expliquer sa présence.

L’eau du geyser provient d’une rivière souterraine qui passe au-dessus d’un flot de magma qui n’est situé qu’à 7 km environ sous la surface. Du coup, l’eau bout, s’accumule dans des cavités et sous la pression, finit par jaillir par des fissures à travers des roches dures  jusqu’à la surface, provoquant ainsi ce jet de 20 m. Une fois que la pression est redescendue, le jet disparaît lui aussi.

Les scientifiques surveillent ce geyser, car il est un système naturel d’alerte au tremblement de terre. En effet, environ 2 semaines à 2 jours avant un séisme, The Old Faithful ralentit son rythme et sa régularité. Pendant ces intervalles plus longs,  de petites éruptions peuvent survenir jusqu’à 1 m de hauteur seulement et à quelques minutes les unes des autres, avant de reprendre son rythme normal, une fois que les tensions tectoniques ont disparu. Un détecteur a été mis en place. Il s’active à chaque éruption et envoie les données à un bureau jour et nuit.

La vidéo qui suit a été faite en février 2011

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